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Plantas de cada día; el pepinillo del diablo (Ecballium elaterium)

   El Ecballium elaterium (pepinillo del diablo) es una herbácea perenne algo fétida y sabor agrio. Su género (con una sola especie) es el único miembro de la familia de las cucurbitáceas que no tiene zarcillos, a diferencia del melón, la sandía, el pepino o la calabaza. Tiene una distribución mediterránea, tanto por el sur de europa como norte de áfrica, y siempre buscando zonas nitrófilas cercanas a caminos, escombreras, o bordes de cultivo.

   El nombre del género deriva de la palabra griega "ekballion" que significa "arrojar o expulsar", en clara referencia a cómo sus frutos ante el más pequeño roce se abren de forma explosiva, dispersando el líquido interior a presión junto con las semillas que contiene a largas distancias.
   Toda la planta está densamente cubierta de pelillos como adaptación para superar los tiempos de sequía, y sus hojas son carnosas pero ásperas, grandes, triangulares, e irregularmente dentadas. En sí misma toda la planta tiende a crecer de forma rastrera, no sobrepasando los 30 centímetros de altura aunque ocupando grandes manchas de hasta cinco metros de diámetro. Sus flores (solitarias las masculinas y en grupos las femeninas aunque su disposición puede variar según la subespecie, pero siempre dispuestas axilarmente a las hojas) tienen forma acampanada, con la típica forma de las cucurbitáceas, amarillas y con cinco pétalos, comenzando el periodo de floración en el mes de mayo y prolongándose durante todo el verano.

   Quizá lo más característico sean sus turgentes frutos, semejantes en forma a un huevo erizado y largamente pendulado por su parte superior, que alcanzan una longitud de cuatro a siete centímetros. Durante la fructificación el fruto se va hinchando hasta llegar a una tensión hidroestática máxima en la que, al menor roze e incluso por acción del mero viento, hace explotar el fruto dispersando las oscuras semillas de su interior a través del pequeño orificio en su extremo que deja libre el pedúnculo al ser expulsado. Con la dispersión a larga distancia (alcanza hasta tres metros), la planta logra colonizar nuevos terrenos, y evita a su vez la competencia intraespecífica.
   Aunque es componente de distintos medicamentos, se trata de una planta altamente tóxica debido a los principios activos que contiene en toda la planta (cucurbitacina y elaterina entre otros), aunque especialmente en sus frutos, y aunque su concentración varíe mucho también estacionalmente (más activa durante la fructificación), no se aconseja bajo ningún concepto su uso interno, ya que además de ser abortivo y producir hemorragias, diarreas, irritaciones en el tubo digestivo y sistema renal, en grandes dosis puede ser mortal. Hecho que ha hecho volar la imaginación de propios y extraños; se data en 1888 un trabajo de un tal Dr. Dickson en el que relataba cómo la sola presencia de un poco de esta planta fresca bajo el sombrero, era ya fuente de profundas jaquecas, cólicos y diarreas.

   Pero podemos remontarnos mucho más lejos; hay escritos que revelan que ya en la época de los faraones del Antiguo Egipto, así como en las antíguas civilizaciones griega y romana, se venía utilizando esta planta internamente como un fuerte purgante para casos de envenenamiento. En poblaciones esteparias se ha constatado su uso tradicional para hacer friegas en las partes atacadas por el reuma con el aceite resultante de freír sus frutos. Y ya en la tradición popular más moderna se ha utilizado además como diurético, así como para casos de obesidad o cirrosis. También fué extendido su uso en forma de cataplasma como remedio para el reúma, lo que resulta menos peligroso ya que no conlleva su ingestión, y actualmente y de manos de la ciencia se está estudiando la aplicación de su citotoxicidad para casos de cáncer gástrico y de esófago. Pero, como ya dijimos anteriormente, su fuerte toxicidad hace de su uso particular algo desaconsejado y extremadamente peligroso.
 
 

14 comentarios:

  1. ¡¡¡ Cuanto me enseñáis entre los tres!!! y eso que ahora os prodigáis menos.
    Gracias. Le pasaré fotos de "mi otoño a Marga" y Jose me gustaría pasarte algunas fotos de plantas a ver si me las puedes identificar.¿Es posible?. Se que es abusar de vuestra amabilidad y de vuestro tiempo, poro así aprenderé más y más.

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    1. Sin problema, Joaquín, siempre bienvenido. Tu pásanos todas las fotografías que quieras, a ver si entre todos podemos ir determinándolas y aprendiendo cosas juntos.

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  2. Por fin! He visto, y "jugado", muchas veces con esta planta pero no sabía su nombre. Así que cucurbitácea... Qué curiosa.

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    1. Me alegro un montón! Y mira, de la mismita familia que las sandías... solo que muuucho más tóxica, claro! :)

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    2. COMO LES PASO UNA FOTO ? EN MI PATIO SALIO UNA PLANTA CON FRUTOS MUY PARECIDOS A ESTE, SOLO Q NO ESTOY SEGURO SI SE TRATE DE LA MISMA FRUTA O OTRA; ESTANDO EL FRUTO VERDE LO PARTI Y PARECE Y HUELE A PEPINO O MELON, PERO NO TIENE SEMILLAS NEGRAS.... ME AYUDAN PORFA?
      SALUDOS

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    3. ¡Claro! Envíanosla a plantarteentuoasis@gmail.com ,a ver si podemos ayudarte con mucho gusto.
      De todas formas, vaya por delante que por mucho que huela a pepino ni se te ocurra comértela! :D

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  3. UN favor quería saber que tan cierto es: Una señora me vendió este fruto que parece un huevo con cilios en el mercado y me dijo que lo frote en mi cuero cabelludo por las noches, y al día siguiente me lo enjuague, para evitar la pérdida de cabello. Que tan cierto es?. Gracias

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    1. mejor ni lo intentes, mas vale prevenir, por lo que he podido investigar, ese fruto es muy venenoso, y en ningun lado lei nada acerca de que sirva para el cabello, mejor no te arriesgues¡
      saludos

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  4. Para especificar mejor me dijo que lo corte por la mitad y el juguito con las pepas lo frote, le dicen en mi país, "champú serrano"

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    1. Totalmente de acuerdo con Enrique López. Es una planta peligrosa. Ese uso nos es desconocido, así que mejor no arriesgarse, o por lo menos comprobar en bibliografía acreditada dicha posible aplicación.

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  5. Está planta está en el patio de mi casa. Me dijeron que sirve como tratamiento para la sinusitis. Será así ?

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    1. Un poco al hilo del comentario a Maryvonne... se trata de una planta peligrosa, y aunque históricamente ha venido siendo usada para multitud de dolencias y enfermedades, hoy en día hay multitud de tratamientos alternativos más recomendables.

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  6. fui al doctor y me hecho gotitas en la nariz por una sinusitis, me hara mal? estoy embarazada :(

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  7. Hola nonsabia comi se llamaba esta planta, me parecia divertida al ver como explotaba hasta q me cayo jugo en un ojo,picazon irritacion y mucho dolor ,fui a parar a urgencias ya llevo 3 dias así y aun lo tengo muy rojo.

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